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¿De dónde viene la presencia de mercurio en los atunes?

El mercurio es un elemento comúnmente encontrado en la corteza terrestre y que se ha venido liberando a la atmósfera y al medio acuático durante millones de años, mediante fenómenos naturales como la erosión y las erupciones volcánicas. Todos los organismos vivos tenemos, y siempre hemos tenido, cierto nivel de mercurio en nuestro sistema y no podemos llamar a esto contaminación.

¿Los niveles de mercurio en atunes han aumentado durante los últimos años?

No. Existe amplia evidencia en peces conservados por diversos museos alrededor del mundo en donde se confirma que los niveles de mercurio actuales son muy similares a los de hace más de 100 años.

¿Las actividades humanas como la minería son responsables del mercurio en los peces como el atún?

Los atunes no son peces costeros, sino oceánicos (viven lejos de las costas) y altamente migratorios. Su contenido de mercurio no está relacionado con la actividad humana continental como la minería. La principal fuente de mercurio en el ambiente es natural y proviene mayoritariamente de la desgasificación de la corteza terrestre, además de terremotos, erosiones y actividad volcánica. La naturaleza contribuye en gran medida al mercurio que circula en el medio ambiente y esto ha sucedido a lo largo de la historia del planeta Tierra, por lo que la humanidad siempre ha vivido en un entorno medioambiental que contiene mercurio. Las actividades antropogénicas (humanas) como la minería, la agricultura y la quema de combustibles fósiles son responsables del 30% de las emisiones anuales de mercurio inorgánico al aire.

¿Existen diferentes tipos de mercurio?

Si. Hay mercurio inorgánico y mercurio orgánico o metilmercurio. El que se puede acumular en los organismos vivos es el orgánico o metilmercurio. El inorgánico no se acumula por el consumo de alimentos.

¿Los atunes tienen los dos tipos de mercurio?

Si. Los atunes tienen mercurio inorgánico y mercurio orgánico o metilmercurio. El que se mide de manera rutinaria es el mercurio total que corresponde a la sumatoria de los dos tipos de mercurio.

¿Pero si no todo el mercurio en un pescado puede acumularse en los humanos, ¿por qué las entidades no miden directamente el metilmercurio?

La medición de mercurio total es más sencilla que la de metilmercurio. En la mayoría de los países, la normatividad aplica a niveles máximos de metilmercurio y no de mercurio total. Las entidades de control sanitario de la mayoría de los países monitorean de manera rutinaria los niveles de mercurio total y si encuentran algún dato que sobrepase 1 ppm, proceden a medir el metilmercurio. En peces, el porcentaje de metilmercurio respecto al mercurio total, puede variar de 30% a 90%. De modo, que sin medir el metilmercurio no es posible saber con seguridad si las concentraciones realmente sobrepasan los límites de referencia; sin embargo, por seguridad, las compañías serias, reconocidas y reguladas prefieren retirar el producto del mercado ante estos casos eventuales.

¿El mercurio que consumimos las personas permanece de manera indefinida en nuestro organismo?

No. El metilmercurio (tipo de mercurio que se puede acumular en los organismos vivos) no permanece de manera indefinida en el cuerpo. Este se remueve por la bilis, las heces, la orina y sudor entre otros. La tasa de eliminación de metilmercurio en los humanos depende de varias circunstancias pero los artículos científicos hablan de rangos (vida media) entre 44 y 80 días.

¿Se debe comer atún enlatado así este contenga algo de mercurio?

Si. La FAO y la Organización Mundial de la Salud han concluido que los beneficios por consumir peces con altos niveles de sustancias benéficas para el cuerpo humano, como son el DHA, el Omega 3, EPA y el Selenio, como ocurre en el caso del atún, compensan ampliamente cualquier riesgo mínimo que pudiera existir al ingerir bajos niveles de mercurio.

¿Qué pasa si alguien se come una lata de atún con niveles de mercurio superiores a los establecidos por la normatividad colombiana?

Nada. La FDA –organismo regulador del sector de alimentos en Estados Unidos- le ha comunicado a los consumidores que superar la dosis de referencia no necesariamente produce ningún efecto negativo, ya que los síntomas de efectos tóxicos normalmente sólo se hacen evidentes cuando una persona excede la dosis de referencia, por un margen bastante amplio y de manera continua durante un período prolongado.

¿Cómo aseguran ustedes que el atún que comercializa no tiene concentraciones de mercurio superiores a la permitida?

Tenemos una trazabilidad y seguimiento completo de todos los atunes desde el momento de su captura hasta la comercialización final del atún enlatado. Así mismo contamos con las certificaciones de calidad ISO 9001 versión 2008, ISO22000 versión 2005, HACCP de Invima e Icontec, contamos con estrictos controles de salubridad en cada una de las etapas del proceso, desde la pesca hasta su entrega al comercializador, que aseguran que sea un producto 100% seguro.

¿Cómo se compara la normatividad colombiana en lo referente a niveles máximos de mercurio permitido en alimentos frente a la del resto de países?

En Colombia, el Ministerio de Salud y Protección Social estableció un límite máximo de 1mg/kg (1 parte por millón) para mercurio total en peces como el atún (Resolución 122 de 2012). El mismo límite aplica para pescado fresco y procesado (enlatado). La normatividad colombiana frente a los niveles máximos de mercurio en peces es igual o más exigente que la de los demás países: Por ejemplo: La Unión Europea está regida por el reglamento 1881 de 2006. En este reglamento se establece un límite de mercurio total en peces como el atún de 1 ppm. Este límite hace referencia a producto fresco. En productos terminados hay flexibilidad por la posible dilución o concentración durante el proceso. Por lo tanto si un atún enlatado tiene un nivel de mercurio total de 1,299 ppm, este es considerado dentro del rango aceptable. En Brasil, está vigente el reglamento técnico 385 de 2004 que establece un nivel máximo de mercurio total en peces de 1mg/kg (1ppm). China en su reglamento GB2762 de 2012 establece un límite máximo de metilmercurio en peces como el atún de 1mg/kg. El muestreo se hace en mercurio total y solo si hay datos superiores a 1mg/kg se procede a realizar la medición de metilmercurio. La Organización Mundial de la Salud y la FAO a través del Codex Alimentarious (Codex Stan 193 de 1995) establece un nivel máximo de referencia para metilmercurio en peces de 1 mg/kg.

¿Debería recomendar a mi familia el consumo de atún?

Sí. Según la FAO y la organización mundial de la salud, los beneficios para la salud del consumo de pescado son muy superiores a cualquier riesgo mínimo de efectos negativos por la presencia de mercurio u otros contaminantes. La administración Obama en los Estados Unidos acaba de publicar un estudio muy completo sobre los efectos para la salud de los diferentes alimentos. El reporte del 2015 concluye lo siguiente para los peces: “En cuanto a los contaminantes, para la mayoría de las especies cultivadas y de cultivo, ni los riesgos de mercurio o de los contaminantes orgánicos superan los beneficios del consumo de pescado”. Así mismo, es importante recordar que los atunes tienen altos niveles de selenio y este ofrece un efecto protector a la toxicidad por mercurio.

¿A parte de los peces, a qué otras fuentes de mercurio estamos expuestas las personas?

Existen muchas fuentes naturales de mercurio y tal vez las de más impacto son los incendios forestales y las erupciones volcánicas. En cuanto a las fuentes generadas por el hombre, tenemos la quema de combustibles fósiles, la minería de oro, algunos pesticidas, los termómetros, los bombillos fluorescentes, las pilas y las amalgamas dentales.

¿Cuál es la relación del Selenio con el Mercurio?

Los peces marinos como el atún contienen altos niveles de selenio, un elemento que contrarresta cualquier posible toxicidad del metilmercurio. Entre mayor la relación Selenio/Mercurio más fuerte es el efecto protector para cualquier posible efecto negativo del mercurio. Los atunes y el marlín rayado tienen la relación más alta de selenio/mecurio lo que implica que representan el menor riesgo de cualquier tipo de efecto tóxico de mercurio. Los tiburones por el contrario tienen una relación selenio/mercurio por debajo de 1 lo que implica mayores riesgos de una posible toxicidad por mercurio.

Para mayor información sobre los beneficios y riesgos de consumo de pescado pueden acceder a los siguientes enlaces externos:

Estado Dakota del Norte-2004. La función del selenio mitiga el riesgo del mercurio en la comida de mar, especialmente en especies como el atún. http://pacificalbacore.com/wfoa/wp-content/uploads/2013/12/ralstonraymond.pdf

Dos estudios de la Universidad de Harvard han demostrado aumento en la función cognitiva en hijos de madres con alto consumo de pescado. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC1281283/ (2008 follow up) http://aje.oxfordjournals.org/content/167/10/1171.full.pdf+html?sid=fa7e9f73-9493-4ede-bc49-669f7721f12e

La Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) y la Organización Mundial de la Salud (OMS-WHO) realizaron un estudio en 2012 en mujeres en edad de procrear, donde compararon los beneficios adquiridos de los ácidos grasos en pescado versus el riesgo de metilmercurio y concluyeron que en la mayoría de los casos, el consumo de pescado disminuye el riesgo de generar un neurodesarrollo subóptimo en los hijos de mujeres evaluadas que consumen pescado frente a aquellas que no lo hacen. http://www.fao.org/docrep/014/ba0136e/ba0136e00.pdf

http://www.fda.gov/downloads/Food/FoodborneIllnessContaminants/Metals/UCM396785.pdf

Si tienes más dudas o preguntas por favor escríbenos a: dudasatun@vancamps.com

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Última modificación: Agosto 19 de 2013

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